Gumpalan biru melayang di atas air berwarna merah muda gelap di selokan di kawasan industri Karachi; Gelembung hijau hijau berputar-putar di atas permukaan cairan yang bergerak lambat di sebuah pabrik di dekatnya; sebuah sungai di daerah yang sama dihiasi dengan apa yang tampak seperti busa permen salju putih dan sungai tetangga memiliki kilau cermin ditempatkan di bawah sinar matahari. Tambalan warna dan bentuk ini, meskipun menarik untuk dilihat, tidak hanya berbau busuk tetapi juga beracun. Satu kilometer jauhnya dari pelangi, permukaan air masih tampak mematikan. Semuanya telah berubah menjadi bercak biru.

Lokasi tontonan ini adalah Kawasan Industri Korangi di Karachi dan bagian-bagiannya dibentuk oleh berbagai jenis limbah industri yang tidak diolah. Pengangkut tunggal terbesar dari limbah beracun ini di sini adalah saluran yang membawa mereka ke sungai Malir yang, pada gilirannya, mengalir ke Laut Arab. Merah muda gelap, hampir merah marun, air mengalir melalui saluran pembuangan, tampak sangat tercemar. Tepian selokan yang tidak rata dibumbui dengan gundukan tanah kotor, ditambah gundukan sampah yang lebih besar – terutama plastik. Kemungkinan bahwa sampah ini dapat masuk ke lumpur yang mengalir di bawah terlihat sangat nyata. Sejumlah pemetik kain muda sibuk memilah-milah tumpukan tanah dan sampah, dan mengisi karung mereka dengan barang apa pun yang dapat digunakan kembali yang bisa mereka temukan.

“Membersihkan selokan adalah tanggung jawab Dewan Air dan Pembuangan Limbah Karachi (KWSB),” tandas Dr Ashiq Ali Langah, direktur untuk penilaian lingkungan awal (IEE) di Sindh Environmental Protection Agency (Sepa). Dia telah melihat kemunduran tidak hanya pada tingkat kebersihan saluran air tetapi juga di lingkungan fisik Korangi secara keseluruhan sejak markas Sepa bergeser ke sini dari Clifton 12 tahun yang lalu. “[Segala sesuatu] telah berubah menjadi buruk,” katanya.

Ini terlepas dari fakta bahwa satu-satunya pabrik pengolahan efluen gabungan Karachi telah ditempatkan di Korangi, tidak jauh dari saluran pembuangan, sejak 2007. Ini didirikan oleh Asosiasi Pencetak Pakistan, bekerja sama dengan Otoritas Pengembangan Perdagangan Pakistan, federal pemerintah, pemerintah Belanda, pemerintah provinsi Sindh dan Pemerintah Kabupaten Kota Karachi, dengan total biaya 492 juta rupee. (Sponsor dan operatornya memiliki rencana untuk meningkatkannya pada tahun 2020 dengan perkiraan biaya 530 juta rupee.) Terletak di dekat tempat yang disebut Chamra Chowrangi, dinamai demikian karena sejumlah pabrik penyamakan kulit chamra di sekitarnya, pabrik itu diberlakukan karena tekanan dari pembeli asing, kata Mohammad Sultan yang bekerja sebagai manajer administrasi. Pembeli memaksa produsen kulit lokal untuk membuat proses produksinya sesuai dengan standar lingkungan internasional, katanya.

Pabrik ini tersebar di 15 hektar tanah. Ini terdiri dari beberapa wadah bulat dan persegi panjang, jaringan pipa, beberapa tangki dan area pengeringan lumpur. Air coklat gelap di salah satu tangki permukaannya yang besar terlihat hampir tidak bergerak dari atap blok administrasi – sampai seseorang melihat dari dekat untuk menemukannya berputar, perlahan tapi terus-menerus. Tanaman itu jelas tidak cukup. Kawasan Industri Korangi memiliki 673 industri besar, kecil dan menengah, menurut situs web Sepa, tetapi pabrik tersebut hanya mengolah air limbah dari sekitar 400 pabrik – 120 di antaranya penyamakan kulit. Dari yang lain, hanya 24 unit industri yang memiliki pabrik pengolahan air limbah sendiri. Sekitar 80 penyamakan kulit lainnya dan lebih dari seratus unit industri lainnya melepaskan limbah cair yang tidak diolah langsung ke saluran pembuangan.

Dirancang untuk mengolah limbah dari penyamakan kulit, juga menerima limbah beracun dari 280 atau lebih pabrik lain – termasuk produsen sabun, deterjen, pakaian, pelumas, dan tekstil. Mereka mengirim limbah mereka ke pabrik tanpa membayar perawatannya. “Kami tidak dapat menghentikan limbah dari pabrik-pabrik ini yang dibuang ke reservoir kami,” kata Mohammad Ali, seorang insinyur yang bekerja di pabrik.

Pabrik juga tidak beroperasi dengan kapasitas penuh. Ini mengolah lebih dari 20.000 meter kubik air limbah setiap hari meskipun dapat mengolah lebih dari dua kali lipat jumlah itu. Air yang diolah seharusnya mengalir ke saluran melalui pipa yang terlihat kering dan jompo. Semua kekurangan ini meninggalkan tanda tanya pada kemanjuran tanaman. Dr Ghulam Murtaza, seorang peneliti di Dewan Penelitian Pakistan dalam Sumber Daya Air, mempertanyakan jumlah limbah yang dirawat di sini. “Jika sejumlah besar limbah sedang diolah maka bagaimana bisa limbah yang diolah tidak dibuang ke saluran pembuangan?” Tanyanya. Ketika dia menyampaikan poin ini saat berkunjung ke pabrik baru-baru ini, insinyurnya tetap diam.

Murtaza mengatakan dia juga ngeri mengetahui dari insinyur bahwa limbah padat – berubah menjadi bentuk kue – diletakkan di luar pabrik dari mana ia diangkat oleh perusahaan pembuangan limbah. Ini bisa menjadi praktik yang berbahaya, katanya. “Limbah tersebut masih mengandung chromium, timbal dan merkuri [yang membuatnya] sangat berbahaya bagi kesehatan manusia bahkan dalam bentuk padat. Itu perlu ditangani dengan sangat hati-hati, ”katanya. “Bagaimana jika dicampur dengan air tanah atau air permukaan?”

Murtaza juga tidak terkesan dengan laboratorium pabrik. “Laboratorium ini harus dilengkapi dengan baik dan diawaki oleh orang-orang yang berkualifikasi untuk memastikan pengukuran air limbah yang kredibel,” katanya. Analisis air yang masuk ke pabrik dan bahwa keluar juga harus dilakukan oleh lembaga independen secara berkala, ia menambahkan, untuk memastikan apakah pabrik tersebut mengelola limbah secara efektif.

Catatan keselamatan instalasi juga tidak sepenuhnya tidak cacat. Empat dari pekerjanya, menurut harian Dawn, kehilangan nyawa “setelah menghirup gas beracun bocor” dari salah satu kamar katupnya pada tahun 2009. Memperbaiki masalah ini sepertinya tidak ada pada kartu. Memang, bahkan untuk menjaga pabrik berjalan semakin menjadi masalah karena jumlah pabrik yang bersedia membayar operasinya menurun. Seorang petugas pemulihan di pabrik mengatakan dia mengunjungi selusin penyamaran setiap hari untuk memulihkan biaya yang terlambat tetapi menemukan semakin sulit untuk membuat para industrialis membersihkan rekening mereka. “Tidak ada yang mau membayar.”