Sejak kabut asap menjadi musimnya sendiri selama bulan-bulan musim dingin yang kering di Punjab, pemerintah provinsi telah memperkenalkan kebijakan anti-kabut asap. Disetujui pada Oktober 2017, dinyatakan: “Berbagai industri kecil hingga menengah, termasuk kiln batu bata dan pabrik penggulingan baja memberikan kontribusi yang jauh lebih besar [untuk kabut asap] dibandingkan dengan ukuran kegiatan ekonomi mereka karena penggunaan bahan bakar “limbah” seperti ban bekas, kertas, kayu, dan limbah tekstil.”

Dampak lingkungan dari industri-industri ini terlihat bahkan dengan mata telanjang di dua kota metropolitan terbesar di Punjab – Lahore dan Faisalabad. Kedua kota ini memiliki jumlah pabrik tertinggi setelah Karachi dan, tidak mengejutkan, termasuk di antara 10 tempat di dunia dengan kualitas udara terburuk. Tempat pembakaran bata sepertinya merupakan penyebab yang jelas untuk keadaan ini. Mereka ada di mana-mana di pinggiran Lahore – bahkan di daerah yang dulunya berada di luar kota tetapi sekarang menjadi bagian dari lingkungan perumahan yang ramai. Asap hitam pekat yang keluar dari cerobong asap mereka adalah pemandangan yang tidak asing di bagian negara ini.

Musim dingin lalu, pemerintah Punjab menempatkan tempat pembakaran batu bata di bagian atas penghasil polusi yang diputuskan untuk diambil tindakan. Ini membagi provinsi menjadi tiga zona – hijau, kuning dan merah – tergantung pada kualitas udara mereka dan, selama dua bulan, mulai dari 3 November, memerintahkan penutupan semua tempat pembakaran batu bata di zona merah yang mencakup Lahore dan memiliki kualitas udara terburuk. . (Pemilik Kiln memindahkan Pengadilan Tinggi Lahore terhadap penutupan dan membatasinya hingga kurang dari sebulan.)

Namun, beberapa dari mereka menggunakan penutupan itu sebagai kesempatan untuk meningkatkan proses produksinya. Sebuah tempat pembakaran dekat Thokar Niaz Baig, sebuah desa di tepi selatan Lahore, menunjukkan bagaimana hal ini telah dilakukan. Terletak di jalan yang sibuk yang mengarah ke jalan raya Lahore-Islamabad, kiln dikelilingi oleh tempat-tempat yang menampung institusi pendidikan, pasar dan beberapa ribu tempat tinggal. Asapnya yang tidak diobati berpotensi mengancam banyak nyawa. Pada sore musim semi baru-baru ini, pemiliknya Muhammad Islam mengenakan shalwar kameez biru tua dengan rompi yang serasi dan sepasang sepatu hitam kokoh yang memiliki sol karet tebal – pas untuk berjalan-jalan di permukaan yang membara. Saat ia bergerak di atas tungku pembakaran, panas tampaknya berasal dari bawah kakinya, bergerak tanpa terasa tetapi dengan cepat ke atas.

Asap keabu-abuan keluar dari cerobong kebiruan yang menjorok ke langit dari tungku. Asapnya terlihat seperti awan kelabu gelap. Tempat pembakaran lain tepat di sebelahnya, juga milik Islam, memiliki cerobong yang menghitam yang melepaskan asap hitam pekat.

“Saya adalah orang pertama yang menggunakan teknik baru untuk memanggang batu bata di Pakistan,” katanya, semua tersenyum, saat ia merentangkan lengannya ke arah batu bata yang tidak diletakkan di depannya.

Inilah perbedaan teknik baru dari yang lama: di tempat pembakaran biasa, batu bata yang tidak dibungkus berjajar dalam barisan rapi di tungku; udara panas yang melewati mereka membuat tungku tidak terhalang untuk keluar melalui cerobong asap. Teknik ramah lingkungan membutuhkan batu bata yang harus dilapisi dengan cara yang menciptakan hambatan di udara panas, menjebak sebagian besar polutan di dalam tungku daripada membiarkannya keluar ke atmosfer. Batubara yang dimasukkan ke dalam tungku juga dihancurkan menjadi bentuk bubuk sehingga kandungan karbonnya terbakar hingga maksimum. Unsur terpenting dari teknik baru ini adalah blower yang membuat udara panas berputar melalui tungku.

Pemilik kiln diharuskan untuk menggunakan teknik baru dengan kebijakan pemerintah Punjab baru yang dirumuskan sesuai rekomendasi komisi yang dibentuk pada 19 Desember 2017, oleh Pengadilan Tinggi Lahore. Mandat komisi itu adalah “untuk merumuskan kebijakan kabut asap bagi Punjab [untuk] melindungi dan menjaga kehidupan dan kesehatan masyarakat [provinsi]”. Ini kemudian mengidentifikasi banyak kontributor asap, terutama di antaranya adalah tempat pembakaran batu bata, berbagai industri, emisi dari kendaraan bermotor dan pembakaran limbah kota dan pertanian.

Salah satu rekomendasi utama komisi ingin pemerintah provinsi memastikan bahwa 200 kiln “ditingkatkan menjadi teknik [yang] lebih efisien”.

Meskipun komisi itu juga menyarankan pemerintah provinsi menyediakan fasilitas kredit untuk pemilik kiln, membangun kapasitas mereka dan mentransfer teknologi kepada mereka, sebagian besar peningkatan terjadi tanpa keterlibatan pemerintah provinsi. Tidak adanya dukungan resmi adalah alasan utama mengapa skala perubahan dalam tungku batu bata masih kecil sejauh ini. Tanpa uang pemerintah yang datang untuk membantu mereka, sebagian besar pemilik kiln menganggap biaya teknik baru itu mahal.

Satu kiln yang dilengkapi dengan teknik baru ini menelan biaya total 3,3-3,5 juta rupee. Blower saja harganya sekitar 600.000 rupee. Teknologi yang diperlukan untuk menyatukan blower, menurut Islam, tidak ada di Pakistan. Oleh karena itu, pemilik Kiln sedang bereksperimen dengan berbagai bentuk dan struktur untuk melihat mana yang terbaik dan bertahan paling lama. Lebih sering daripada tidak, eksperimen mereka juga gagal.

Sementara biaya modal untuk membangun kiln dengan teknik baru ini tinggi, kiln ini membutuhkan jauh lebih sedikit uang untuk biaya operasionalnya daripada yang dibutuhkan oleh kiln tradisional, kata Islam. Teknik baru ini hemat bahan bakar karena membantu batubara membakar lebih lama dan menjaga hampir semua udara panas di dalam tungku. Dengan demikian, menghemat banyak uang untuk dihabiskan untuk batubara.

Naveed Saqib, yang menjalankan perusahaan yang menyediakan solusi lingkungan untuk berbagai industri, telah berkecimpung dalam bisnis ini selama 19 tahun terakhir. Baru sekarang pengusaha lokal mendekatinya untuk menggunakan jasanya, katanya. Sebelumnya, menurutnya, semua pelanggannya adalah perusahaan multinasional.

Salah satu tantangan terbesar yang dia hadapi adalah membuat para industrialis melihat nilai dalam pencegahan polusi. Jika ini tidak masuk akal secara ekonomi bagi mereka, mereka tidak akan pernah berinvestasi dalam mekanisme mahal untuk mengurangi emisi industri beracun. “Perlawanan terkuat datang dari Lahore,” kata Saqib yang merupakan penduduk Faisalabad tetapi memiliki pelanggan di seluruh negeri. Industri di Lahore tampaknya percaya pemerintah akan segera mundur dari fokusnya saat ini pada implementasi peraturan dan regulasi lingkungan, katanya. Jadi, mereka tidak menganggap serius masalah itu. Pandangan mereka dapat berubah jika pengadilan tinggi mempertahankan kebijakan mereka dalam menangani masalah lingkungan sesegera yang telah mereka lakukan di masa lalu.

Salah satu inisiatif yudisial terpenting dalam hal ini adalah pemberitahuan suo moto yang diambil pada awal tahun 2018 oleh Mahkamah Agung tentang kabut asap yang terus-menerus di dan sekitar Lahore. Beberapa bulan kemudian, pengadilan puncak memaksa pemerintah provinsi untuk mengambil tindakan mendesak dan kuat terhadap sektor-sektor ekonomi yang emisinya, menurut temuan komisi kabut asap Punjab sendiri, berkontribusi paling besar terhadap kabut asap. Tindakan yang dihasilkan meyakinkan pemilik banyak pabrik peleburan baja di Lahore bahwa mereka tidak lagi dapat menghindari tanggung jawab atas proses produksi yang sangat berpolusi. Mereka sekarang tampak bersedia mengubah cara lama mereka yang kotor, kata Saqib.

Polutan utama dalam produksi baja bukanlah karbon yang tidak terbakar – seperti halnya dengan tempat pembakaran batu bata tradisional – tetapi bahan partikulat lainnya. Asap yang keluar dari tungku baja yang terbakar pada 1.700 derajat celcius sebenarnya adalah debu dari berbagai oksida – seperti nikel – yang dapat menyebabkan bronkitis kronis, blokade sinus, kesulitan bernapas dan bahkan kanker paru-paru. Mekanisme untuk menangkap oksida-oksida ini sebelum terdispersi di atmosfer lebih kompleks daripada yang digunakan pada tungku batu bata ramah lingkungan. Ini juga jauh lebih mahal. Hanya pabrik baja besar yang memiliki uang untuk menempatkannya. Yang lebih kecil tidak mampu membelinya.

Saqib telah menetapkan satu mekanisme semacam itu di pabrik baja yang berbasis di Faisalabad. Dia telah membangun kamar tanpa atap tepat di atas tungku pabrik. Blower dipasang di tengah ruangan ini menghisap semua asap dari tungku, membuatnya muncul dalam pola berbentuk S dan mengirimkannya ke mesin lain tempat polutan ditangkap dan diubah menjadi abu yang sangat halus. Abu ini tidak sepenuhnya tidak berguna. Itu dapat diekspor ke Cina untuk 60-70 rupee per kilogram. Peluang ini, kata Saqib, bisa menjadi insentif bagi pabrik baja untuk menambahkan pabrik penyaringan asap ke tungku mereka.