Polusi air memiliki banyak sumber. Yang paling mencemari mereka adalah limbah kota dan limbah industri yang dibuang ke sungai. Limbah industri didefinisikan sebagai limbah yang dihasilkan oleh proses manufaktur atau industri. Jenis-jenis limbah industri yang dihasilkan meliputi sampah kafetaria, kotoran dan kerikil, batu dan beton, logam bekas, sampah, minyak, pelarut, bahan kimia, rumput dan pohon gulma, kayu dan kayu bekas, dan limbah serupa.

Limbah padat industri – yang bisa berupa limbah padat, cair atau gas yang disimpan dalam wadah – dibagi menjadi limbah berbahaya dan tidak berbahaya. Limbah berbahaya dapat dihasilkan dari proses manufaktur atau industri lainnya. Produk komersial tertentu seperti cairan pembersih, cat atau pestisida yang dibuang oleh perusahaan komersial atau individu juga dapat didefinisikan sebagai limbah berbahaya. Limbah industri yang tidak berbahaya adalah limbah yang tidak memenuhi definisi EPA tentang limbah berbahaya – dan bukan limbah kota. Limbah industri telah menjadi masalah sejak revolusi industri. Limbah industri mungkin beracun, dapat terbakar, korosif, atau reaktif. Jika dikelola dengan tidak tepat, limbah ini dapat menimbulkan konsekuensi kesehatan dan lingkungan yang berbahaya.

Di Amerika Serikat, jumlah limbah berbahaya yang dihasilkan oleh industri manufaktur di negara ini telah meningkat dari sekitar 4,5 juta ton per tahun setelah Perang Dunia II menjadi sekitar 57 juta ton pada tahun 1975. Pada tahun 1990, jumlah ini telah melonjak hingga sekitar 265 juta ton. Limbah ini dihasilkan pada setiap tahap dalam proses produksi, penggunaan dan pembuangan produk yang diproduksi. Dengan demikian, pengenalan banyak produk baru untuk rumah dan kantor – komputer, obat-obatan, tekstil, cat dan pewarna, plastik – juga memperkenalkan limbah berbahaya, termasuk bahan kimia beracun, ke lingkungan. Ini juga harus dikelola dengan sangat hati-hati untuk menghindari dampak lingkungan atau kesehatan manusia yang merugikan. EPA memperkirakan pada tahun 1980 bahwa lebih dari 70.000 bahan kimia berbeda sedang diproduksi di AS, dengan sekitar 1.000 bahan kimia baru ditambahkan setiap tahun.

Dampak kesehatan manusia dan lingkungan dari banyak bahan kimia ini sebagian besar tidak diketahui. Tingkat tinggi kontaminan beracun telah ditemukan pada hewan dan manusia, terutama yang seperti pekerja pertanian dan pekerja migas, yang terus-menerus terpapar aliran limbah tersebut. Air limbah dari proses manufaktur atau kimia dalam industri berkontribusi terhadap polusi air. Air limbah industri biasanya mengandung senyawa kimia yang spesifik dan mudah diidentifikasi. Polusi air terkonsentrasi di beberapa subsektor, terutama dalam bentuk limbah beracun dan polutan organik. Dari ini sebagian besar dapat dilacak ke pengolahan bahan kimia industri dan industri produk makanan.

Sebagian besar industri besar memiliki fasilitas pengolahan untuk limbah industri tetapi ini tidak terjadi pada industri skala kecil, yang tidak mampu membeli investasi besar dalam peralatan pengendalian polusi karena margin keuntungan mereka sangat ramping. Efek pencemaran air tidak hanya menghancurkan manusia tetapi juga hewan, ikan, dan burung. Air yang tercemar tidak cocok untuk air minum, rekreasi, pertanian, dan industri. Ini mengurangi kualitas estetika danau dan sungai. Lebih serius lagi, air yang terkontaminasi menghancurkan kehidupan akuatik dan mengurangi kemampuan reproduksinya. Akhirnya, itu membahayakan kesehatan manusia. Tidak ada yang bisa lepas dari efek polusi air.

Dua jenis limbah industri yang menjadi perhatian khusus adalah cairan pembersih kering dan cairan pembalseman. Cairan pembersih kering telah mencemari persediaan air tanah di semua wilayah Amerika Serikat. Salah satu kontaminan yang paling umum adalah PCE (perchlorethylene atau tetrachlorethylene, Cl2C = CCl2). Sebagai dugaan karsinogen, PCE harus dikeluarkan dari air ke tingkat yang sangat rendah. Tingkat kontaminan maksimum AS EPA (MCL) untuk PCE dalam air minum adalah 5 ppb (5 bagian per miliar, atau 5 mg / L). Negara-negara seperti New Jersey telah menetapkan MCL serendah 1 ppb untuk PCE dalam pasokan air publik. Pemakaman dapat menjadi sumber kontaminasi air tanah yang disebabkan oleh pembusukan bahan organik dan cairan pembalseman. Bahkan, ada beberapa catatan sejarah pencemaran sumur air di sekitar kuburan. Cairan pembalseman termasuk karsinogen. Ancaman pembalseman cairan yang mencemari pasokan air telah mendorong beberapa kota untuk mengurangi ukuran kuburan besar yang direncanakan. Dengan populasi kita yang menua, tidak ada keraguan bahwa cairan pembalseman akan semakin menjadi sumber polusi air kecuali ada perubahan.